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1978年,14岁男孩希瓦·阿亚杜拉(Shiva Ayyadurai)发明了电邮。他创建了一个名叫“Email”的计算机程序,复制办公室邮件系统的所有功能,包括收件箱、发件箱、文件间、备忘录、附件、地址薄等。现在,这些功能已成为每个电邮系统中最常见的部分。

▲阿亚杜拉和他后面的电邮系统代码

电邮在最不可能的情况下诞生

1982年8月30日,美国政府正式承认阿亚杜拉为电邮的发明者,授予他计算机程序“Email”的首个美国版权。这种版权授予是当时唯一能够保护软件发明的方式。

然而,电邮似乎是在某种不可能的情况下诞生的。电邮不是在大量研究经费,阿帕网(ARPANET)、麻省理工学院或军方这样的大机构支持下创建的。这些机构甚至一度认为创建类似“Email”的系统是不可能的,因为那将非常复杂。“Email”诞生于美国新泽西州纽瓦克市一个很小的机构里,几乎没有研究资金支持。

但是,阿亚杜拉却拥有许多大机构无法提供的资源,比如生态系统,包括爱他的父母、杰出的导师、尽责的老师以及校园环境。尽管他的同事们都在20到40岁之间,但阿亚杜拉却受到平等对待。在这种环境下,阿亚杜拉茁壮成长,世界也因其迎来了“Email”。

▲美国政府授予阿亚杜拉的电邮版权证明

爱、关怀以及允许他发挥创造力的社区,历史已经证明,这样的生态系统可以支持创新以健康、持续的方式不断涌现。比如,当阿亚杜拉在纽约大学学习计算机科学时,曾接受一个特别项目,他的母亲与一个邻居早上5点轮流开车送他去纽瓦克的佩恩车站,阿亚杜拉从那里乘火车前往纽约大学。

在完成纽约大学项目后,另一位家庭朋友马丁·富尔曼(Martin Feuerman)又主动将阿亚杜拉介绍给莱斯利·麦克尔森(Leslie P. Michelson)博士,后者当时是新泽西医学与牙科大学计算机网络实验室主管。阿亚杜拉的天赋、激情以及专注献身精神,都给麦克尔森留下了深刻印象,为此他聘请阿亚杜拉担任研究学者,并交给其一个挑战:将新泽西医学和牙科大学使用的古老纸制邮件系统变成电子邮件系统。

在阿亚杜拉接受这个挑战前,他需要获得其所在高中批准。在利文斯顿高中历史上,14岁学生上学期间旅行50公里前往纽瓦克参加研究,这几乎是史无前例的。但教师斯特拉·奥列克西娅(Stella Oleksiak)成为阿亚杜拉的坚定支持者。她与校长和学校管理方协商,最终说服他们允许阿亚杜拉接受这个难得的机会,或许他将做出重大贡献。学校默许了阿亚杜拉的行为,允许他在上课期间前往纽瓦克,迎接那份挑战。

▲阿亚杜拉与导师麦克尔森和教师斯特拉共同游说校方允许阿亚杜拉参加电邮研究项目。

从办公室间邮件系统中获得灵感

在新泽西医学与牙科大学仔细观察传输邮件操作系统后,阿亚杜拉开始了自己的研究。他发现,每个秘书都在使用自己的打字机创造办公室之间备忘录,里面都包括“发给”、“收自”、“主题”、“日期”、“抄送”等字眼儿,有时候还有夹着纸张附件。这份备忘录被放进部门间信封中,信封再被用红色丝带封好。收件人的名字在信封封面上部,随后信封又被放进气动管容器内。气动管容器被用于传送办公室之间备忘录及其附件,可以到达任何目的地。因为气动管容器是一套复杂的系统,与所有办公室都相连。

阿亚杜拉还观察到,每个秘书的桌面上,除了打字机外,还有收件箱、发件箱、汇票、复写纸、文件夹、地址薄、回形针(夹附件)等。秘书每天用它们处理、接收或发送邮件。这套复杂的通信系统就是办公室间邮件系统,它不仅用于新泽西医学与牙科大学,还用于包括总统或首相的每个办公室内。

阿亚杜拉据此开始构思电子版本的邮件系统。他用5万多行的代码创建了一个计算机程序,这些代码可从电子角度复制办公室间邮件系统的所有功能。阿亚杜拉随后需要做的是为其命名。阿亚杜拉使用的FORTRAN编程语言要求所有名字都要大写,操作系统将程序名限制在五个字符内。为此,阿亚杜拉为其程序取名“EMAIL”,这个词在英语中从未被使用过。

在电邮被发明时,美国政府甚至还没有相关法律来保护软件程序发明者的知识产权。1976年《版权法案》也只能保护音乐和文学作品的版权。直到1980年,修订版的法案才开始保护软件发明。阿亚杜拉于1981年向美国版权办公室递交申请,同时将电邮系统计算机代码和用户手册递交给国会图书馆。随着交出代码和手册,阿亚图拉向所有人公开了自己的工作。至此,其他电邮项目在1982年之后相继出现,这绝非巧合。

大研究机构认为创建电邮系统不可能

但这并非意味着,历史上没有人曾创造过办公室间邮件系统的电子版本,这种系统甚至可能被命名为其他名字。但事实是,在新泽西州纽瓦克工作的这个14岁男孩是第一个这样做的,也是第一个称其为“EMAIL”的,他的发明第一个获得美国政府的官方认可。

早在1978年以前,许多大机构的专家和电子信息研究人员就认为,不可能创建出这种组织间的电子邮件系统。阿帕网(ARPANET)顶级电子信息研究专家大卫·克罗克(David Crocker)1977年12月份为美国最著名的战略研究机构兰德公司撰写报告时,曾明确表示不可能。他写道:“当前,还没人尝试模拟全面的、组织间的邮件系统。实际上,这种可用于不同组织环境、不同专业用户的系统,几乎不可能建立起来,其无法回应所有用户需求。”

这份报告写于阿亚杜拉接受新泽西医学与牙科大学项目几个月前。阿帕网、麻省理工大学以及军方等大机构都已经决定,不会尝试创建电子版的办公室间邮件系统。他们选择将重点放在设备之间的文本信息简单交换上,这种技术可追溯到19世纪的莫尔斯码电报系统。他们的努力可被视为今天的短信、Twitter等技术的先驱,简单交流短信息,当然不属于电邮。

可是阿亚杜拉仅集中精力创建全面的、组织间的邮件系统,以确保办公室职员生活更轻松。他考虑到了人的因素:系统必须容易使用。他创建了简单的用户界面,以便于秘书、医生、学生以及职员等轻易从打字机上解脱出来,进而转移到键盘上来。他的系统不需要互联网或阿帕网,但需要广域网、局域网。

1981年,阿亚杜拉获颁“西屋科学天才搜索荣誉奖”,此奖也被称为“儿童诺贝尔奖”。这位少年显然对电邮的未来有先见之明,他曾在版权申请书中写道:“将来有一天,电子邮件将向爱迪生发明的灯泡一样,遍布和渗透到我们生活的方方面面。它的实际应用是无限的,它不仅仅通过电子方式发送邮件,许多电报或电子打印机都可以做到这一点。但是电子邮件提供一种计算机自动化服务,可以让秘书或文员更轻松地写备忘录、文件、信件,更轻松地编辑、归档以及检索。如果电子邮件系统成为现实,他们将创造一种完全不同的沟通、态度以及风格模式。比如,书面工作将过世。”

为全球35亿年轻人提供希望

这位14岁男孩对电子邮件的所有预言都已经成为现实。阿亚杜拉的例子证明,我们不能低估年轻人的创造性与智慧。目前,世界上近25%的人口是14岁以下的孩童,25岁以下人口占全球人口总数的50%。

盖洛普组织的吉姆·克利夫顿(Jim Clifton)在其《就业大战》一书中称,未来10年,全世界需要创造32亿份新工作。当前的创新模式依赖大量资本流入少数大城市、大公司、大学或军方的创新中心里。可是实际上,这种创新模式仅创造了14亿个新工作岗位。还有18亿新工作赤字,这些工作从何而来?

世界各地近来不断的骚乱很可能就是年轻人感到不安、对就业和未来失去希望所致,14岁男孩在新泽西州纽瓦克的工作之旅表明,还存在一种令人鼓舞的可替代创新模式。这种模式可能有许多例证,但因媒体不太关注或未准确报道而被掩盖。

以菲尔·法恩斯沃斯(Philo Farnsworth)为例,1930年时,法恩斯沃斯也是一个刚满14岁的孩子,他在美国爱达荷州富兰克林小镇农场的自家实验室中,提出电视机的设想。像阿亚杜拉一样,法恩斯沃斯也有同样的生态系统,爱他的父母、杰出的导师、支持他的社区。

可是,对于法恩斯沃斯的成就,全世界花费了数十年时间才得知。数十年来,许多人甚至极力隐藏法恩斯沃斯作为电视发明者的事实。类似的是,直到2012年2月16日,Smithsonian宣布收购阿亚杜拉的代码、文件和文物记录后,阿亚杜拉作为电邮发明者的身份才被公诸于众。

我们很难相信,像电邮和电视如此卓绝的创新出现在健康的可持续发展的生态系统中,而非那些大学、大公司或军方研究中心。通过及时地回顾初始资源,超越所谓的“专家”,减少维基百科的复制和粘帖,现代媒体有绝好的机会分享这些事实。有关阿亚杜拉和法恩斯沃斯等人的例证,不仅仅是好的新闻素材,同时也给了35亿年轻人以希望,这些人的创造力和创新能力应得到准确描述。

2011年,阿亚杜拉的母亲即将去世前,将一个手提箱交给了儿子,里面保存了阿亚杜拉的发明自1978年以来所有的计算机代码、文件以及文物记录。《赫芬顿邮报》有幸在这些文件于2012年2月16日被出售前获得它们的复印件,它也是第一个分享电邮诞生纪念文件的媒体机构。

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